Periodista estadounidense de The Intercept relata cómo el FBI intentó tenderle una emboscada a una de sus fuentes

Por James Risen
The Intercept | Traducción

El agente del FBI Grayden Ridd tenía un mensaje confidencial para su informante. El Departamento de Justicia había dado luz verde a un equipo del FBI para tender una emboscada y descarrilar una reunión planificada entre un reportero y una fuente, y el trabajo del informante era informar al FBI cuándo y dónde se llevaría a cabo la reunión.

El reportero cuya reunión planeaban apuntar era yo.

Era enero de 2014 y yo era un reportero de investigación en la oficina de Washington del New York Times centrado en la seguridad nacional. El FBI quería impedir que obtuviera documentos que, según me habían dicho, revelarían los detalles de las operaciones de espionaje masivo de la Agencia de Seguridad Nacional. El FBI estaba convencido de que estaba en contacto con alguien a quien habían apodado en secreto el «segundo Snowden», que estaba a punto de darme un archivo que temían que pudiera ir mucho más allá de lo que el excontratista de la NSA, Edward Snowden, había filtrado sobre las operaciones de espionaje de la agencia. año anterior.

El plan del FBI para secuestrar a mi fuente en nuestra reunión programada fue aprobado por altos funcionarios del FBI y del Departamento de Justicia durante la administración de Obama, según grabaciones de audio que obtuve de varias conversaciones telefónicas entre Ridd y su informante. En ese momento, Eric Holder era el fiscal general de los Estados Unidos y James Comey era el director del FBI.

“En este momento, están a bordo”, dijo Ridd en una conversación telefónica para planificar la operación de emboscada, refiriéndose a altos funcionarios del Departamento de Justicia y del FBI. “Tengo que subir periódicamente a la sala del trono y volver a comprometerlos. … De hecho, tenemos mucha aceptación y mucho apoyo, pero necesito alimentar a la bestia”.

El FBI se negó a comentar y el Departamento de Justicia no respondió a las solicitudes de comentarios. Holder no respondió a una solicitud de comentarios dejada en su oficina; Comey no respondió a una solicitud de comentarios enviada a través de su abogado. Ridd no respondió a una solicitud de comentarios realizada con un pariente ni a un golpe en la puerta de su casa en Washington, DC.

El intento del FBI de identificar y atrapar a mi fuente se produjo cuando el Departamento de Justicia estaba librando una campaña legal de siete años en mi contra en relación con una investigación de filtración separada. El Departamento de Justicia de Obama me había citado y exigía que testificara ante el tribunal y revelara las fuentes confidenciales en las que me había basado para un capítulo sobre una operación fallida de la CIA en mi libro de 2006, “State of War”. Incluí la historia en mi libro después de que el Times publicara un artículo sobre el mismo tema bajo la presión de la Casa Blanca y la CIA.

El intento de descarrilar mi informe sobre las supuestas filtraciones de la NSA se produjo durante un período crítico en mi batalla legal con el Departamento de Justicia. En enero de 2014, justo cuando el FBI estaba planeando su operación de emboscada, se le pidió a la Corte Suprema de EE. UU. que escuchara los argumentos sobre mi citación en el caso de filtración que involucraba el programa mal administrado de la CIA. En ese momento, me enfrentaba a la posibilidad de ir a prisión por negarme a revelar mis fuentes si la Corte Suprema no fallaba a mi favor. Pero el Departamento de Justicia no le reveló a la Corte Suprema que el FBI estaba apuntando simultáneamente a mi reportaje sobre una historia completamente diferente. El Departamento de Justicia y el FBI nunca me han reconocido que planeaban realizar una redada en la reunión programada con mi fuente.

El intento del FBI de atrapar a mi fuente subraya la obsesión por las filtraciones a la prensa que se ha apoderado de la comunidad de seguridad nacional de EE. UU. en los últimos años, tanto bajo las administraciones republicanas como demócratas . El FBI, la CIA y otras agencias ahora están dispuestas a tomar medidas que se habrían considerado fuera de los límites de una política aceptable hace solo unos años para evitar historias en la prensa que avergonzarán a los funcionarios poderosos y revelarán las irregularidades del gobierno.

La administración Trump llegó a extremos aún mayores que su predecesor para atacar a la prensa. En 2017, el entonces director de la CIA, Mike Pompeo, supuestamente consideró secuestrar al fundador de WikiLeaks, Julian Assange, quien en ese momento vivía en la Embajada de Ecuador en Londres. Yahoo News informó en septiembre pasado que el expresidente Donald Trump incluso planteó la posibilidad de asesinar a Assange. Según los informes, Pompeo estaba obsesionado con apuntar a Assange después de una filtración masiva de herramientas de piratería de la CIA, conocida como Vault 7. WikiLeaks publicó documentos de Vault 7 en 2017, que revelaron que la CIA tenía la capacidad de piratear los sistemas informáticos integrados en una amplia gama de productos de consumo. incluyendo automóviles, televisores y electrodomésticos. En abril de 2017, Pompeo calificó a WikiLeaks de “servicio de inteligencia hostil”.

Anteriormente he sido reacio a escribir lo que sé sobre el plan del FBI para tender una emboscada a mi fuente porque la historia es tan complicada y confusa que todavía no estoy seguro de entenderla por completo. Pero Michael Schmidt, mi antiguo colega en el Times, hizo públicos algunos elementos de la historia cuando escribió sobre el episodio en su libro de 2020, “Donald Trump v. The United States: Inside the Struggle to Stop a President”. La discusión informada por la CIA sobre el secuestro o incluso el asesinato de Assange finalmente me convenció de que debería compartir lo que sé sobre cómo el FBI también trató de atacar mis informes.

A fines de 2013, conocí a una fuente que estaba disgustada por la escala masiva de las operaciones de vigilancia de la NSA y quería exponer el alcance total del poder global de la agencia, que según la fuente iba mucho más allá de lo que Snowden había revelado. Dijo que estaba considerando proporcionarme los documentos de la NSA para probarlo. Nuestra primera reunión fue diseñada para ayudarlo a decidir si podía confiar en mí lo suficiente como para darme los documentos.

Esa reunión inicial salió bien. Nos llevamos bien y acordamos volver a estar juntos. La fuente había programado un próximo viaje a Bruselas, por lo que acordamos encontrarnos en Bélgica. Esperaba que pudiera estar listo para entregar los documentos.

Elegí Brujas, una histórica ciudad belga donde fácilmente nos mezclaríamos entre la multitud de turistas extranjeros. Para ser honesto, también elegí Brujas porque quería visitar la ciudad; una de mis películas favoritas fue “In Bruges”, la comedia negra protagonizada por Colin Farrell y Brendan Gleeson. La trama de la película, sobre dos sicarios que esperan que suceda algo en la ciudad belga, hizo que Brujas pareciera un escenario apropiado para un encuentro secreto con la fuente.

Después de una búsqueda rápida en Internet de bares y restaurantes, elegí el Café Rose Red en el centro de la ciudad como el lugar de nuestro encuentro. Era probable que estuviera lleno de turistas.

La fuente y yo estaríamos acompañados en la reunión por un abogado estadounidense que originalmente nos había presentado. Conocía al abogado desde hacía varios años. Cuando lo conocí, ejercía en la práctica privada y ocasionalmente manejaba asuntos legales de personas involucradas en el aparato de seguridad nacional del gobierno. Posteriormente, dividió su tiempo entre Estados Unidos y Europa; me dijo que a veces estaba involucrado en negocios internacionales de armas.

El abogado parecía ser un adicto a la adrenalina, alguien que había encontrado un hogar en el lado oscuro de la inteligencia internacional. Lo consideraba principalmente un intermediario, alguien que ocasionalmente me presentaba a personas involucradas en asuntos de seguridad nacional tanto en los Estados Unidos como en el extranjero, así como personas involucradas en actividades más cuestionables, como negocios de armas y lavado de dinero. Encontré sus contactos útiles para mis informes; a través de él, obtuve acceso y perspicacia en el inframundo de la inteligencia.

Pero en el momento de la reunión prevista en Brujas en 2014, el abogado estadounidense había comenzado a informar sobre mí y mi nueva fuente para el FBI, según supe más tarde. No sé exactamente cuándo empezó a hacerlo. (A lo largo de mi carrera he tratado de proteger mis fuentes. Si bien el FBI sabe quién es el abogado, no lo nombraré, a pesar de que me traicionó).

Mientras me preparaba para viajar a Brujas, traté de tomar algunas precauciones para evitar ser detectado. Planeaba volar de Washington a París y luego pagar en efectivo un boleto de tren a Brujas. Esperaba que eso redujera la evidencia digital de mi viaje. No sabía que mis esfuerzos eran inútiles porque el FBI ya estaba siguiendo de cerca mis movimientos en función de la información que les había proporcionado el abogado estadounidense.

Justo antes de salir de Washington, recibí un correo electrónico anónimo de una dirección extraña que nunca antes había visto. El correo electrónico contenía un mensaje breve pero sorprendente. Dijo que no fuera a Brujas.

Sin saber quién estaba detrás del mensaje, cancelé mis planes de viaje.

Mucho después, le pregunté al abogado estadounidense si sabía lo que había sucedido y si había enviado el correo electrónico. Admitió que él era el responsable de la advertencia.

Eventualmente, me confesó que el FBI había estado esperando en Brujas para atrapar a mi fuente. Dijo que el FBI sabía sobre la reunión porque él les había dicho al respecto, y que también le había dicho al FBI que la fuente quería proporcionarme documentos de la NSA. Admitió que había estado informando sobre mí.

Dijo que, según la información que había proporcionado, el FBI había enviado un gran equipo a Brujas para tratar de arrestar a mi fuente. El FBI le dijo al abogado estadounidense que altos funcionarios del Departamento de Justicia querían apoderarse de la fuente cuando yo no estaba allí, por lo que le pidieron al abogado que encontrara una manera de tratar de impedir o al menos retrasar mi llegada a Brujas.

Antes de recibir el correo electrónico anónimo advirtiéndome que no viniera, el abogado y su contacto en el FBI hicieron una lluvia de ideas sobre cómo evitar que llegara a Brujas. En una conversación telefónica, le dijo a Ridd que haría que su asistente me recogiera en el tren y luego fingiría tener problemas con el auto para que no pudiera llegar a tiempo al café.

“Voy a poner, sin descorrer la cortina, voy a poner a mi colega, en quien tiene mucha confianza, sobre él para apoyo logístico, y le diré ‘Oye, ella se reunirá contigo, ella ‘ayudará a hacer sus arreglos y será su conductor’, y esencialmente la pondrá a él para que lo vigile”, le dijo el abogado estadounidense a Ridd. “Ella tendría instrucciones estrictas para esencialmente arruinar todo ese asunto, incluido el hecho de que el auto se descomponga”.

Pero eso no fue lo suficientemente bueno para Ridd, quien quería que el abogado estadounidense me impidiera viajar a Europa.

“Esa es una buena herramienta a nivel táctico”, respondió Ridd cuando el abogado estadounidense sugirió que su asistente organizara una avería del automóvil. “Pero eso no nos salva de la ira del fiscal general y del cuartel general. Si aparece en el país, todo el infierno se desatará y, si es posible, nuestro objetivo principal debe ser disuadirlo, disuadirlo. … Necesitamos que él no esté en Europa ese fin de semana, y … cuando digo ‘nosotros’, realmente me refiero a ti, porque, hermano, estás resultando ser el que tiene que hacerlo. … Los poderes superiores van a tener un ataque si él está en el país o flotando por Europa”.

Al final, los planes del FBI quedaron en nada. La fuente con la que esperaba encontrarme tampoco fue a Brujas, por lo que el arresto no se llevó a cabo. El equipo del FBI en Brujas esperó y esperó, según el abogado, frustrado y en vano. “El plan se convirtió en una debacle”, escribió Schmidt en su libro. “La fuente nunca llegó al café y el informante terminó emborrachándose mientras lo esperaba. Cuando los altos mandos de la oficina se enteraron de lo que había sucedido, se enfurecieron porque un equipo completo había sido enviado a Bélgica en base a la información de un hombre con poca trayectoria como fuente que también se sabía que estaba traicionando a un reportero en el mismo asunto.”

El abogado estadounidense me dijo más tarde que también había advertido a la fuente que no viniera a Brujas. Todavía no estoy seguro de sus motivaciones. No sé si me dijo que no viniera porque el FBI le pidió que me detuviera o porque quería evitar que la operación del FBI tuviera éxito. El abogado estadounidense me había presentado a la fuente en primer lugar y había organizado nuestra reunión de presentación. ¿Por qué haría todo lo posible para hacer eso, solo para darse la vuelta y tenderle una trampa al FBI?

Nunca más volví a saber de la fuente con la que estaba tratando de encontrarme, y nunca obtuve un alijo de documentos de la NSA de él. De hecho, no estoy seguro de si él realmente tenía los documentos o si alguna vez planeó dármelos.

Cuando el abogado confesó que había estado informando sobre mí al FBI, aparentemente no me contó toda la historia. En su libro, Schmidt informó que el abogado también le dijo al FBI que había entrado en una de mis computadoras. Le dio al FBI una unidad flash que, según él, incluía datos de una computadora que yo poseía.

Schmidt escribió que el FBI nunca abrió la memoria USB y que permaneció intacta en una caja fuerte en la oficina local del FBI en Washington. Cuando los funcionarios solicitaron la aprobación de Holder para verificar el contenido del disco, el entonces fiscal general negó la solicitud y estaba furioso porque se había puesto por escrito, escribió Schmidt. Schmidt también informó que el FBI cortó sus lazos con el abogado estadounidense, que dos agentes del FBI involucrados en atacar a mi fuente y a mí fueron disciplinados y que uno de esos agentes abandonó la oficina. No sé si Ridd fue uno de los agentes disciplinados o qué le sucedió desde entonces. El Departamento de Justicia consideró brevemente si el abogado estadounidense había violado la Ley de Abuso y Fraude Informático al obtener acceso a mi computadora, según Schmidt, pero la oficina no me informó sobre esa posibilidad.

Puede que nunca sepa la verdad, pero dudo que la memoria USB que el abogado estadounidense le dio al FBI realmente contuviera alguno de mis datos. Schmidt escribe que el abogado le dijo al FBI que podía «instalar software espía» en mi computadora y que había copiado en secreto una gran cantidad de documentos de mi computadora cuando lo invité a mi casa en 2014. Pero no creo que nunca haya tenido la oportunidad. acceso o la habilidad para hackear con éxito mis dispositivos. Mi escepticismo se basa en mi propia experiencia con él. Poco después del intento del FBI de arrestar a mi fuente, el abogado también me dio una memoria USB que, según él, incluía documentos de la NSA de la fuente. No se pudo abrir la unidad flash; la contraseña que me dio no funcionaba. Sospeché de la unidad y de si contenía malware, así que se lo entregué al equipo de seguridad del New York Times para su análisis. El equipo de seguridad no pudo encontrar nada; también hablaron con el abogado estadounidense y lo interrogaron sobre el viaje.

Sospecho firmemente que el abogado me dio a propósito una unidad flash que no funcionaba y que probablemente también jugó algún tipo de juego con la unidad que le dio al FBI. En sus llamadas grabadas con Ridd, el abogado habló sobre poner una memoria USB que contenía documentos secretos en un microondas para destruirla antes de dármela. Llegué a la conclusión de que al abogado estadounidense le encantaba jugar con todos, en todos los lados.

El abogado le dijo a Ridd que con frecuencia nos mentía a mí ya mis colegas en el Times. “Durante el transcurso de mi carrera con Jim… ha habido una serie de instancias en las que le presté asistencia a Jim o lo orienté en una dirección particular, y estoy hablando de años pasados, donde se trataba de noticias mundanas. ”, dijo el abogado. “En los momentos que eran importantes, traicioné a Jim”.

En el período previo a la desafortunada operación en Brujas, continuó, la deshonestidad se había intensificado. “Yo, sin rodeos, Grayden, miento todos los días, está bien, cuando tengo que lidiar con estos tipos. Todo sobre mi relación con Jim se ha convertido en una mentira, y solo se necesita un palo para caer y luego tengo miedo de que toda la casa se derrumbe encima de mí, y es una presión increíble para mí”.

Pero las grabaciones sugieren que el abogado a menudo engañaba al FBI al mismo tiempo que me informaba y me mentía.

En una conversación, el abogado estadounidense le dijo a Ridd que planeaba hacer arreglos con los servicios de inteligencia europeos para mostrarles cualquier documento de la NSA que obtuviera de la nueva fuente. “Si tiene en sus manos documentos… entonces presumiblemente esos documentos… van a quedar atrapados bajo las narices de la gente en Bruselas y eso va a ser algo realmente malo”, dijo el abogado.

Eso no era cierto; fue una de varias declaraciones falsas o engañosas que el abogado estadounidense le hizo a su contacto en el FBI. Me pregunto si el abogado le dijo al FBI que me había presentado a la fuente, que había organizado nuestra reunión inicial o que le dijo a la fuente que no viniera a Brujas.

Después de confesar que me había traicionado, el abogado estadounidense me dijo que el FBI también sospechaba mucho de él y que se resistía a sus esfuerzos para que se sometiera al polígrafo. Las grabaciones de sus conversaciones con Ridd detallan sus argumentos con el FBI sobre el tema. El abogado actuó ofendido de que el FBI cuestionara su veracidad y credibilidad.

“Si la gente no se siente cómoda con la veracidad de mis informes, Grayden, me parece muy mal”, le dijo el abogado estadounidense a Ridd. “Lamento que los muchachos [de la sede del FBI] no lo entiendan… pero alguien debería hacerles saber que… He estado alrededor de la cuadra y soy un buen tipo, y me rompí el trasero en beneficio de el gobierno en esto. … O los informes son buenos y los hechos son buenos o no lo son, y si no lo son, todos deberíamos irnos”.

Fue una actuación magistral.


Lea aquí



Semanario El Venezolano. Madrid, del 03 al 16 de agosto de 2022

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.