Comisión de Bolsa y Valores de los Estados Unidos reconoce pérdidas ocasionadas a inversionistas mediante fraude del venezolano Efraín Betancourt Jr. y Sky Group USA, LLC

Después de que su madre se sometiera a una cirugía cerebral por cáncer el año pasado, Andrés Zorrilla necesitaba desesperadamente recaudar dinero para su tratamiento posoperatorio, por lo que trató de retirar $ 30,000 que había invertido en una compañía de préstamos de día de pago de Miami.

Según un reporte de Jay Weaver para el Miami Herald,  Zorrilla dice que Efraín Betancourt Jr., el director ejecutivo de Sky Group USA, LLC, lo rechazó, ignorando su flujo de llamadas y un correo electrónico sobre la «crisis familiar» junto con una foto adjunta de su madre que muestra los puntos quirúrgicos en su cabeza. .

“Fue entonces cuando comencé a sospechar y preocuparme”, dijo Zorrilla, de 38 años, quien también refirió a su esposa, su hermano y varios otros socios comerciales a Betancourt como inversionistas en su negocio de préstamos de día de pago con sede en Miami.

“Descubrí que eran todo toros —. … El tipo solo estaba robando dinero «.

En total, cientos de inversionistas, la mayoría de la comunidad venezolana-estadounidense del sur de Florida, quedaron deslumbrados por el pulido discurso de venta de Betancourt sobre los altos intereses de rendimiento de sus inversiones en su operación de préstamo a corto plazo. Su fe en Betancourt, quien afirmó falsamente tener títulos en derecho e ingeniería informática en Estados Unidos, les costó muy caro, según los registros judiciales y de otro tipo.

En septiembre, la Comisión de Bolsa y Valores de Miami presentó una demanda civil contra Betancourt y su empresa, acusándolos de cometer violaciones de valores en un esquema que las autoridades describieron como «fraude de afinidad». En la acción de ejecución civil, la SEC dice que Betancourt y Sky Group vendieron a más de 500 inversores pagarés fraudulentos por un total de $ 66 millones. De hecho, Betancourt recaudó millones de ellos para financiar préstamos a altos intereses otorgados a prestatarios en todo el país.

Según la denuncia de la SEC, Betancourt gastó la mayor parte del dinero en un estilo de vida lujoso, incluido un nuevo condominio frente al mar en Miami y una boda con su cuarta esposa en Mónaco, mientras usaba al menos $ 19 millones al estilo Ponzi para hacer pagos de intereses a algunos inversores para mantenlos a raya.

Betancourt, de 33 años, y su compañía, Sky Group, son nombrados como demandados en el asunto civil de la SEC ; no han sido acusados ​​penalmente.

El abogado defensor de Betancourt en el caso de la SEC, Mark David Hunter, no respondió varios correos electrónicos y mensajes telefónicos en busca de comentarios. En una moción para desestimar la queja de la SEC, Hunter argumentó que los pagarés no son valores como acciones y bonos, sino préstamos; por lo tanto, su cliente y Sky Group no violaron la ley cuando no pagaron a los prestamistas.

Zorrilla, quien trabaja en el financiamiento de bienes raíces en Miami, dijo que se sentía mal no solo por él sino por su esposa, su hermano y varios otros a quienes había presentado a Betancourt.

“Hizo mucho dinero y se volvió un poco loco con el dinero”, dijo Zorrilla, cuya familia inmediata invirtió un total de $ 150,000 y recibió algunos pagos de intereses pero perdió todo su capital. «Así fue como pudo salirse con la suya con este esquema Ponzi durante tanto tiempo».

El supuesto plan de Betancourt, descrito en la demanda de la SEC, duró desde enero de 2016 hasta justo antes de que la pandemia de coronavirus azotara al país en marzo de 2020. Como innumerables prestatarios incumplieron sus préstamos de día de pago, su empresa, Sky Group, incurrió en un grave problema de flujo de efectivo y no pudo pagar los intereses de los pagarés de los inversores.

El abogado de Miami Rick Diaz, que representa a Zorrilla, su esposa Melissa Montoya y su hermano Juan Pablo Montoya en un esfuerzo por recuperar sus pérdidas de inversión, describió a Betancourt como un «mini-Madoff». Su referencia es al fallecido asesor financiero de Nueva York, Bernard Madoff, quien dirigió el mayor esquema Ponzi en la historia de la nación.

«He manejado, depuesto y defendido a los intrigantes Ponzi a lo largo de los años», dijo Díaz al Miami Herald. «Efraín Betancourt es el más suave, cruel y arrogante, egoísta y narcisista de todos».

A principios de este mes, Betancourt hizo una declaración en la que invocaba repetidamente su derecho de la Quinta Enmienda contra la autoincriminación mientras era interrogado por Díaz. En una declaración previa, Betancourt, quien nació en Venezuela y se crió en el área de Miami, admitió que no tenía títulos en derecho e ingeniería informática en Estados Unidos. Pero insistió en que su negocio de préstamos de día de pago era legítimo, a pesar de cobrar tasas de interés mucho más altas que el límite anual de Florida del 18 por ciento. También dijo que las personas que invirtieron en su empresa eran «prestamistas» involucrados en la financiación de préstamos a corto plazo y con altos intereses. Las llamó «transacciones comerciales».

«Dejé muy claro que estaban invirtiendo en una cartera de día de pago», dijo Betancourt a Díaz en una declaración de mayo de 2021. «Ahora la cartera de día de pago tiene riesgos».

Según la denuncia de la SEC, Sky Group y Betancourt dijeron falsamente a los inversores que la empresa utilizaría el dinero de los inversores únicamente para hacer préstamos de día de pago y cubrir los costos de dichos préstamos, prometiéndoles tasas de rendimiento anuales de hasta el 120 por ciento en los pagarés.

En realidad, dice la denuncia, Betancourt se apropió indebidamente de al menos $ 2.9 millones para uso personal. Entre sus gastos: una boda extravagante en un castillo en la Riviera francesa, vacaciones en resorts de Disney y el Caribe, y costos asociados con la compra de un condominio de lujo en Miami en Epic Residences en Biscayne Boulevard. También usó parte del dinero para el servicio en su avión personal Piper, dijeron funcionarios de la SEC.

Epic Residences también demandó a Betancourt, alegando que debe más de $ 65,000 en evaluaciones de condominios y hoteles, según los registros judiciales.

Betancourt también está acusado de transferir al menos otros $ 3.6 millones a amigos y familiares, incluida su ex esposa, Angelica Betancourt, y a EEB Capital Group LLC por «ningún propósito comercial legítimo aparente», según la denuncia de la SEC. Las cuentas bancarias de esa empresa estaban controladas por Betancourt y su actual esposa, Leidy Badillo, dice la denuncia.

En documentos judiciales, el abogado de EEB Capital, James Sallah, reconoció que Betancourt y su esposa actual, Badillo, eran signatarios de las cuentas bancarias de la empresa, pero negó la alegación de la SEC de que EEB recibió $ 1.5 millones de fondos de inversionistas de Sky Group sin ningún propósito legítimo aparente. . »

Por su parte, Angélica Betancourt negó haber recibido $ 1.2 millones de Sky Group, como se alega en la denuncia ante la SEC. Ella dijo que solo ganaba un salario anual de $ 60,000 de la compañía de préstamos de día de pago, según su abogado, Díaz, quien también representa a Zorrilla y otros que demandaron a su exmarido.

Además de la demanda de la SEC, hay al menos media docena de demandas y casos de arbitraje presentados contra Betancourt y Sky Group.

Entre los demandantes: Víctor Segura y su hija, Johanna Segura, que perdió 200.000 dólares tras invertir en su supuesto plan de préstamos. Se veían a sí mismos como «inversores», no como «prestamistas», como Betancourt ha tratado de retratarlos a ellos ya otros en su defensa. Pero los abogados de Segura, Gerardo Vázquez y Steven Herzberg, replican que Betancourt simplemente ha interpretado sus inversiones como pagarés para que parezcan préstamos, no valores.

Según la demanda federal de Seguras, “Sky Group y Betancourt utilizaron fondos sustanciales de inversionistas para fines distintos a los adelantos en efectivo [a los prestatarios de préstamos de día de pago], incluido el pago de gastos operativos y la compensación a los ejecutivos de Sky Group … junto con el pago de comisiones a sus asesores, corredores y agentes de ventas no registrados «.

Los funcionarios de la SEC acusaron a Betancourt de mentir a sus inversionistas en préstamos de día de pago.

Su denuncia alega que Betancourt y Sky Group engañaron a los inversores prometiendo rendimientos extraordinarios en sus pagarés y declarando que el negocio de préstamos de día de pago era rentable, a pesar de que Sky Group no generó suficientes ingresos para cubrir los pagos de capital e intereses adeudados a los inversores. Betancourt pudo eludir los límites de Florida a las tasas de usura al otorgar préstamos de día de pago a través de Utah, que permite plazos de préstamo mucho más altos, hasta que su modelo de negocio colapsó.

«El plan se deshizo en julio de 2019, cuando Betancourt les dijo a los inversores que Sky Group estaba suspendiendo los pagos de los inversores sobre los pagarés», según la demanda de la SEC presentada en el tribunal federal de Miami. «Incluso entonces, Betancourt y Sky Group continuaron mintiendo, culpando falsamente de la suspensión de los reembolsos a un proveedor responsable de procesar los reembolsos de los inversores de la empresa».

“Seguimos advirtiendo a los inversores que desconfíen de cualquier inversión que prometa rendimientos demasiado buenos para ser verdad”, dijo Eric I. Bustillo, director de la Oficina Regional de Miami de la SEC.

La SEC busca medidas cautelares permanentes y sanciones económicas para los acusados.




Semanario El Venezolano. Madrid, del 03 al 16 de agosto de 2022

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