Minera suiza Solway es acusada de contaminar el lago más grande de Guatemala con la extracción de níquel

Por Eli Moskowitz (OCCRP), Lilia Saúl Rodriguez (OCCRP), Léa Peruchon (Forbidden Stories) y Julie Pietri (Radio Francia)
OCCRP | Traducción  

Olga Marina Ché Ponce no estaba en casa el día que llegó la policía. Cuando los oficiales irrumpieron en su casa en El Estor, en el este de Guatemala, solo encontraron a su hijo de 18 años y a su hija pequeña en casa. Saquearon el lugar, comiéndose su comida y matando a varios de sus animales.

La policía allanó decenas de casas en El Estor pertenecientes a personas que habían estado protestando contra la cercana mina Fénix a finales de octubre. Durante tres semanas, los residentes habían tratado de impedir que los camiones entraran y salieran del sitio, pero se encontraron con gases lacrimógenos, palizas y arrestos. A medida que aumentaban los enfrentamientos, las autoridades declararon un mes de ley marcial, incluido un toque de queda desde el anochecer hasta el amanecer.

Las autoridades actúan como si “somos terroristas, cuando no es cierto. Estamos pidiendo nuestros derechos”, dijo el Ché a The Guardian, socio de OCCRP, en enero. “Hacemos esto para que la comunidad tenga un ambiente limpio, mejor agua, un mejor lugar para vivir sin contaminación”.

Fénix es una de las minas de níquel más grandes de América Central y tiene clientes en todo el mundo, incluido el importante fabricante finlandés de acero inoxidable Outokumpu, que ha suministrado a Ikea y Bosch-Siemens, así como a la torre Burj Khalifa en Dubái.

Durante años, muchos lugareños han luchado contra la mina, que dicen que ha contaminado el aire y envenenado la mayor masa de agua dulce de Guatemala, el lago Izabal. La compañía que lo opera, Solway Investment Group registrada en Suiza, ha disputado sus quejas, diciendo que protege el medio ambiente y cumple con la ley.

Pero detrás de escena, Solway ha estado contando una historia muy diferente.

Los documentos filtrados del interior del grupo minero, compartidos con OCCRP y otras 19 agencias de medios por Forbidden Stories, que dirigió la investigación, muestran que los ejecutivos de Solway han ocultado durante mucho tiempo evidencia de que la empresa estaba filtrando agua contaminada al lago Izabal.

El ejemplo más claro proviene de 2017, cuando los pescadores organizaron protestas por una extraña mancha roja que se estaba extendiendo por el lago. Públicamente, Solway culpó a la proliferación de algas por la decoloración, pero los informes internos y los correos electrónicos muestran que los gerentes de sus empresas guatemaltecas sabían que se estaba derramando agua teñida de rojo desde el sitio de la mina.

Los reporteros compartieron el propio análisis de agua y sedimentos de Solway, contenido en los datos filtrados, con cuatro expertos independientes. Todos dijeron que estos datos mostraban que el lago Izabal estaba cargado de metales pesados. Los monitores del gobierno también estaban preocupados: una auditoría ambiental de fines de 2017 encontró que las muestras de agua tomadas cerca de la mina estaban altamente contaminadas con níquel.

Mientras tanto, las empresas de Solway han invertido fondos en las comunidades locales para influir en la opinión a su favor. El personal destinó donaciones para “comprar… líderes comunitarios” y compró equipos para grupos de pescadores locales para disuadirlos de unirse a una acción legal contra la mina, según hojas de cálculo filtradas y memorandos de la empresa.

Dos siderúrgicas europeas, la finlandesa Outokumpu y la luxemburguesa Aperam, dijeron que estaban evaluando si seguir comprando níquel de la mina Fénix después de que los periodistas compartieron sus hallazgos.

Solway negó que haya causado contaminación y dijo que la empresa cumple con las leyes guatemaltecas y las normas internacionales. Después de que los socios de OCCRP publicaran historias de la investigación, la compañía emitió un comunicado en el que cuestionaba los hallazgos .

“Nuestro desempeño es monitoreado cuidadosamente tanto por los organismos reguladores nacionales como por las agencias internacionales de auditoría y certificación”, así como por las autoridades suizas, dijo el cofundador y director ejecutivo de Solway, Dan Bronstein. “Refutamos cualquier acusación presentada sin base fáctica”.

El gobierno de Guatemala ha seguido respaldando a Solway. En enero, el ministro de minas autorizó a Fénix a reiniciar sus operaciones extractivas.

Ana Lucía Alfaro Ochoa, oficial de cumplimiento del Ministerio de Medio Ambiente de Guatemala, dijo que las regulaciones son simplemente un ejercicio de marcar casillas para las empresas que operan en el país. “En la práctica, aquí el medio ambiente se ha convertido en un trámite administrativo”, le dijo a OCCRP.

El Ministerio del Medio Ambiente de Guatemala cuestionó la afirmación y dijo que su reglamento “contiene las pautas, la estructura y los procedimientos necesarios para apoyar el desarrollo sostenible del país en materia ambiental”.

Una operación hábil

A principios de marzo de 2017, el director de la agencia gubernamental que monitorea el lago Izabal le escribió al jefe de cumplimiento del Ministerio del Medio Ambiente de Guatemala advirtiendo que uno de sus inspectores había notado que salía agua descolorida de un canal de salida de la mina Fénix.

“En el punto [denominado] ‘canal de salida de la CGN’, estaba descargando agua de color rojo anaranjado en el lago Izabal”, escribió Maritza Aguirre Cordón en una carta incluida en los datos filtrados, usando una abreviatura en español de la subsidiaria de Solway, la guatemalteca. Compañía de níquel.

Unos días después, Gustavo García, quien en ese momento era el gerente ambiental de Pronico, la planta procesadora de níquel de la mina, elaboró ​​un informe en el que describía cómo una mancha rojiza que “se ve desde lejos” se propagó al lago desde un canal cercano. la planta después de fuertes lluvias. Los correos electrónicos filtrados muestran que envió rápidamente el informe a los gerentes de Pronico y CGN.

“Me preocupa lo que ha pasado, sobre todo por una posible visita del [Ministerio de Medio Ambiente]”, respondió uno de los destinatarios, Marco Aceituno.

En otro informe interno de abril, CGN dijo que una inspección determinó que la mancha roja “es el resultado de la descarga de sedimentos al lago a través del canal de salida”, y expuso los problemas que esto podría causar:

Consecuencias negativas actuales

  • Disminución gradual del caudal en las fuentes de suministro de agua para uso en la planta de procesamiento y sitio [minero].
  • El agua está contaminada por sedimentos y no es tratable para el consumo del personal de la planta de procesamiento o del sitio minero durante los períodos de fuertes lluvias.
  • Denuncia informal sobre la presencia de sedimentos en el lago Izabal de AMASURLI [ministerio de gobierno que monitorea el lago].

Posibles consecuencias negativas

  • Denuncia de vecinos al municipio de El Estor
  • Denuncia de las autoridades locales.
  • Multas del Ministerio de Medio Ambiente y Recursos Naturales por incumplimiento de compromisos ambientales.
  • Sanciones judiciales del Ministerio Público por distintas denuncias de las citadas entidades.

A pesar de estas discusiones internas sobre el sedimento, Solway emitió una declaración pública en mayo en la que culpaba a la escorrentía de las aldeas cercanas de causar la proliferación de «algas maliciosas» en el lago. El argumento de Solway fue repetido por el entonces ministro de Medio Ambiente de Guatemala, Sydney Samuels, quien culpó al “agua negra y los productos químicos” de los agricultores.

“Si encontramos algo que no es apropiado por parte de la empresa, tomaremos medidas”, dijo en comentarios recogidos por medios locales , pocos días después de que uno de los pescadores que protestaban fuera asesinado a tiros.

Los propios inspectores del gobierno, sin embargo, tenían una opinión diferente.

Vigilancia de Solway

Los pescadores que protestaron contra la mancha roja en 2017 no fueron los únicos en convertirse en objetivos. Docenas de documentos en los datos filtrados muestran que Solway estaba rastreando a Carlos Choc, un reportero que relató las manifestaciones.

Choc y su colega capturaron imágenes y videos que muestran que un manifestante fue asesinado durante las manifestaciones . Semanas después, los fiscales acusaron a los periodistas de participar en protestas ilegales, cometiendo múltiples delitos. Cuando se emitió una orden de arresto contra Choc en agosto de 2017, estuvo escondido durante varios meses.

Los documentos de Solway muestran que ha sido observado de cerca desde su regreso.

Un archivo, llamado «fotos clave», incluía varias fotos de él. Otros documentos internos contenían información sobre su familia, sus aficiones y una cronología de sus publicaciones.

“Realizó 24 publicaciones en su perfil de Facebook, con un promedio de 72 reacciones por publicación, detalladas en la siguiente tabla”, se lee en uno de esos documentos, titulado “Informe de actividades de Carlos Ernesto Choc, abril a junio de 2019”.

“Saber que estoy siendo fotografiado es muy preocupante”, dijo Choc al ver las fotos. la mía como periodista”.

Cuando comenzaron las protestas en El Estor en octubre de 2021, la policía invadió la casa de Choc. Un video de su casa después de una redada muestra ropa y papeles esparcidos por el piso, cajas volcadas y muebles torcidos.

“El 15 de octubre fueron a tirar la puerta de mi casa, luego el 22… llegó la Policía Nacional Civil [a El Estor]”, dijo. “Desde ese momento, una vez más, ha habido una represión contra la prensa, especialmente contra mí, y me obligaron a abandonar mi casa”.

El Comité para la Protección de los Periodistas condenó el hostigamiento de Choc y otros periodistas en El Estor y pidió a las autoridades que dejen de “tratarlos como delincuentes simplemente por hacer su trabajo”.

Cuando se le preguntó sobre los documentos filtrados que muestran que Choc fue vigilado, un portavoz de Pronico dijo que «no corresponden a la realidad».

A fines de abril de 2017, los monitores ambientales presentaron una queja informal contra las instalaciones de procesamiento de la mina por los sedimentos encontrados en el lago. Al mes siguiente, los inspectores visitaron la mina luego de recibir un video del agua saliendo del sitio.

El problema llegó a un punto crítico en noviembre, cuando una auditoría ambiental realizada por un oficial de cumplimiento del gobierno descubrió que habían violado 19 de sus compromisos vinculantes con el estado. Críticamente, las muestras de agua tomadas cerca de la mina estaban tan contaminadas con níquel que incumplieron los estándares del Banco Mundial, concluyó la auditoría de 54 páginas encontrada en los datos filtrados.

El informe señala que CGN acordó seguir las pautas internacionales del banco para medir la contaminación por níquel. Pero la oficial que lo escribió, Ana Lucía Alfaro Ochoa, descubrió que la mina había utilizado los estándares canadienses, que no establecen límites sobre la cantidad de níquel que puede estar presente en el agua.

A pesar de que dijo que era un claro incumplimiento del acuerdo, Alfaro le dijo a OCCRP que la mina solo tenía que pagar una pequeña multa. “El gobierno tiene poco peso”, dijo. “Es muy frustrante ver que no puedes hacer mucho”.

García, el mismo ejecutivo de la mina que escribió el informe del incidente en marzo de 2017 advirtiendo sobre el agua roja que se extendía desde el sitio de la mina al otro lado del lago, negó en una entrevista en el sitio en enero que la mina fuera responsable de la mancha.

“Nosotros no descargamos agua al lago Izabal de ninguna manera. El evento en… 2017 no tenía nada que ver con nosotros”, dijo, y agregó que fue “pura coincidencia” que las algas y el sedimento fueran del mismo color. Cuando los periodistas le preguntaron sobre el informe que escribió en marzo de 2017, inicialmente cuestionó si existía.

Un portavoz de Pronico reconoció más tarde que sí, explicando la contradicción diciendo que García había cambiado de trabajo desde que lo escribió. A diferencia de García, el vocero admitió que el agua roja provenía del canal de salida de la mina, pero dijo que la mina no era responsable ya que provenía de fuertes lluvias en áreas fuera de su sitio.

Consultado sobre la auditoría ambiental del gobierno, Pronico dijo que Alfaro había cometido un “error” al interpretar los resultados. “CGN aclaró y demostró que los valores del níquel estaban muy por debajo de lo recomendado por las normas del Banco Mundial”, dijo el vocero.

‘Obviamente no a nuestro favor’

Alfaro no era el único preocupado por los metales pesados ​​en el lago Izabal. Los correos electrónicos en los datos filtrados muestran a varios altos ejecutivos de Solway preocupados por las mediciones que muestran altos niveles de níquel y hierro en sus aguas.

En un correo electrónico, el director ejecutivo de Solway, Bronstein, señaló que las muestras de agua tomadas por los pescadores en junio de 2017 mostraron que la cantidad de níquel y hierro en el lago Izabal no solo violaba los estándares canadienses y peruanos, sino también las débiles regulaciones ambientales de Guatemala.

“En todos los casos, las 4 muestras superan estos tres estándares de níquel y tres de ellos de hierro. Y la muestra 1 y la muestra 3 incluso superan los límites del MARN [Ministerio de Medio Ambiente]”, escribió al presidente de CGN, Dmitry Kudryakov, y señaló que los datos “obviamente no estaban a nuestro favor”.

Un vocero de Pronico dijo que la compañía utiliza “diferentes lineamientos internacionales de calidad ambiental… según corresponda”, alegando que esto se ajustaba a su plan de gestión ambiental aprobado por el gobierno.

Los expertos que revisaron otros datos sobre la fuga, incluido el análisis de agua y sedimentos recopilados por las empresas de Solway en varios puntos alrededor del lago Izabal, señalaron problemas similares. Uno notó que las muestras de agua tomadas entre 2017 y 2020 mostraron que la concentración promedio de níquel junto al canal de salida de la mina era casi 20 veces mayor que en el lago.

Lucas Barreto, un biólogo brasileño que se especializa en la contaminación del agua, dijo que los datos indicaban que el lago estaba contaminado con metales pesados, como níquel, cromo, hierro, aluminio y mercurio, que pueden causar toxicidad en plantas y animales como los peces.

“Estos son indicadores de contaminación por actividades mineras, y el agua anaranjada registrada en 2017 probablemente esté ligada a la coloración natural de estos elementos químicos”, dijo.

Barreto y otros expertos también señalaron los altos niveles de cromo en los sedimentos del lago. No está claro qué tipo de cromo es este, pero en su forma más peligrosa, el metal puede ser altamente tóxico y causar lesiones en la piel, cánceres del sistema digestivo y mutaciones genéticas.

Laurence Maurice-Bourgoin, geoquímico ambiental del Instituto Francés de Investigación para el Desarrollo, dijo a los periodistas que los datos mostraban concentraciones de cromo en el sedimento hasta 27 veces más altas que el nivel en el que se esperaría que dañara la vida acuática.

Maurice-Bourgoin explicó que el cromo era a menudo un subproducto de la extracción industrial de níquel, ya que se puede encontrar en el mismo tipo de roca. Una vez que se procesa la roca, el cromo se rechaza y, debido a que no es soluble en agua, tiende a acumularse en el limo en el fondo de los cursos de agua o lagos.

“Los niveles de cromo en estos sedimentos, especialmente porque parecen estar aumentando más cerca de la mina, muestran que es una situación crítica”, coincidió Thierry Adatte, investigador de la Universidad de Lausana que estudió la contaminación por cromo en otro lago guatemalteco.

“Creo que si hubiera 2500 ppm [partes por millón] de cromo en un lago suizo, no estoy seguro de que se permitiera nadar”, agregó.

Un vocero de Pronico dijo que la compañía no usó ningún químico que contenga cromo en su procesamiento y que los desechos del proceso de producción, que se consideran no tóxicos, se almacenan de acuerdo con las regulaciones gubernamentales.

Hacer amigos e influir en las personas

Paulo Mejía, director de la clínica maternoinfantil de El Estor, no tiene nada que decir sobre cómo la contaminación de la mina puede estar afectando la salud de los niños del pueblo.

“Realmente no tengo la base científica o administrativa para dar mi opinión específica”, dijo a los socios de OCCRP durante una entrevista dentro de la clínica.

Una unidad de aire acondicionado en la pared tenía una etiqueta con el logo de Pronico, la planta de procesamiento de la mina. Cuando se le preguntó al respecto, Mejía dijo que Pronico había pagado el aire acondicionado, junto con el equipo médico, la renovación de una sala de operaciones y otros suministros.

“Nosotros, como cualquier otra institución estatal… tenemos que trabajar con empresas y personas a nivel local, verdad, para conseguir algunos equipos e insumos que nos ayuden a hacer mejor nuestro trabajo”, dijo.

Los documentos filtrados muestran que CGN usó dinero para influir en la opinión local a su favor cuando el gobierno realizó consultas sobre el impacto ambiental de la mina. Una hoja de cálculo enumera los proyectos de infraestructura que la planta de procesamiento de Pronico financió antes de las consultas, describiendo algunos de los pagos como para la “compra de líderes comunitarios”.

En otro documento, CGN perfiló a 56 comunidades locales según su actitud hacia la mina, marcándolas como “negativas”, “positivas” o “neutrales”. Durante ocho meses, 11 comunidades pasaron de negativa a neutral y 14 de neutral a positiva. Al final, solo uno fue calificado como negativo.

Adela Choc Cuz, una mujer de la comunidad de Chichipate, que fue marcada como “neutral” en la hoja de cálculo, dijo que a las personas se les pagó para hablar en apoyo de la mina durante la consulta pública.

“Me enojo cuando mis compañeras van frente al congreso por solo 100 quetzales [$13] al día para decir que estamos de acuerdo con la empresa”, dijo.

Otro plan de trabajo de octubre de 2019 de los datos filtrados detalla cómo Pronico dirigió las donaciones para “evitar que el sindicato de pescadores [que lideró las protestas de 2017] reciba apoyo de otras organizaciones de pescadores”.

El documento indica que Pronico había destinado 13.600 quetzales (US$1.761) para gastar en el gremio de pescadores de Manatí en 2019, y 34.000 quetzales (US$4.417) para comprar equipo de pesca para otro grupo de pescadores a principios de 2020, “con la intención de convertir a los líderes y socios del [gremio] en aliados”.

Un vocero de Pronico negó que la empresa haya hecho algún pago a los miembros de la comunidad, sin hacer más comentarios.

‘Campesinos’ y ‘Radicales’

Además de protestar, la población local se ha enfrentado a la mina Fénix en los tribunales.

En 2018, miembros de la comunidad local Maya Q’eqchi presentaron una demanda ante la Corte Suprema de Justicia de Guatemala argumentando que la licencia de extracción de CGN era ilegal porque no habían sido consultados adecuadamente al respecto.

En enero de 2019, el tribunal dictaminó que a la mina se le había permitido operar erróneamente en un área que cubría casi 250 kilómetros cuadrados, cuando su evaluación de impacto ambiental solo cubría un poco más de seis, y dijo que la licencia y las operaciones de la mina deberían suspenderse.

A lo largo de meses de apelaciones y desafíos, la mina continuó operando. En una carta de marzo de 2020, Kudryakov, el presidente de CGN, le escribió al cofundador de Solway, Aleksandr Bronstein, que la mina seguía operando a pesar de la oposición de los “campesinos” y los “grupos radicales”.

“Nos esforzamos por restaurar la producción rápidamente”, escribió Kudryakov. También citó a los gerentes en el campo, uno de los cuales dijo: “Estamos trabajando, y no solo para mantener equipos, como estamos declarando, sino haciendo producción, lo que podría inflamar el cerebro de esos enfermos si se enteran de eso.»

Un portavoz de Pronico dijo que “este tipo de lenguaje no es parte de nuestra cultura corporativa”.

La Corte Constitucional de Guatemala finalizó la decisión en marzo de 2021, reduciendo el área de la mina y suspendiendo su licencia de extracción. El Ministerio de Energía y Minas ratificó la decisión poco después.

Pero las imágenes satelitales proporcionadas por el organismo de control guatemalteco, el Observatorio de Industrias Extractivas, muestran que las trincheras de la mina continuaron expandiéndose no solo después del fallo original de la corte en 2019, sino también después de que se ratificara la decisión en 2021.

“Cronológicamente se puede ver cómo primero quitan el bosque, hacen los caminos y luego avanzan en las trincheras de extracción”, explicó Guadalupe García Prado, directora del Observatorio, al señalar nuevas áreas que fueron despejadas durante este período.

Pronico dijo que la empresa había detenido sus operaciones desde el momento en que se le notificó que se suspendió su licencia minera. Un vocero negó que la mina haya continuado expandiéndose y dijo que los cambios se debieron a la limpieza de la vegetación y las medidas para controlar la erosión del suelo.

“La suspensión de la licencia minera no limita la continuación de las actividades de compromiso ambiental del proyecto”, dijo el vocero.

García cuestionó este razonamiento y dijo que la mina había utilizado la demora entre la decisión inicial del tribunal y marzo de 2021 para expandirse a nuevas áreas. “Están recibiendo un segundo bocado de la manzana, ya que el daño ya hecho no se cuenta”, dijo.

A pesar de estas aparentes infracciones, las autoridades guatemaltecas han seguido apoyando a Solway.

El 6 de enero, el ministro de Energía y Minas, Alberto Pimentel Mata, firmó una resolución diciendo que Fénix podría reanudar operaciones luego de una “consulta con representantes legítimos de las comunidades” y representantes de la CGN, coordinada por el ministerio.

Solway dijo que esta decisión significaba que la mina podría reanudar el trabajo «inmediatamente».

El Ministerio de Minas no respondió a una solicitud de comentarios.


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Semanario El Venezolano. Madrid, del 03 al 16 de agosto de 2022

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