Reza Zarrab, alias «Richard Ferrari», el blanqueador de dinero turco-iraní que mantiene una vida lujosa en Miami mientras persisten sospechas de su relación con actividades criminales tras su colaboración con autoridades estadounidenses

Por Kelly Bloss, Tom Stocks, Kevin G. Hall, Daniela Castro y Karina Shedrofsky (OCCRP), Adam Klasfeld (Law & Crime) y Allie Pitchon (Miami Herald)
OCCRP | Traducción

Enfrentando 130 años de prisión, el infame blanqueador de dinero turco-iraní Reza Zarrab aceptó un acuerdo con la fiscalía en 2017 y acordó testificar en los tribunales de EE. UU. Desde entonces, los funcionarios federales lo han mantenido fuera del centro de atención, al tiempo que le permiten vivir una vida de lujo sancionada por el gobierno bajo una identidad falsa en Miami.

Pero el hombre que hizo su fortuna limpiando las ganancias de la evasión de sanciones y lidiando con empresas vinculadas al trabajo esclavo y al crimen organizado ha sido todo menos ocioso.

Una investigación de OCCRP, Law & Crime y el Miami Herald encontró que Zarrab permanece conectado a su antigua red criminal y ha recibido múltiples transferencias electrónicas cuestionables desde Turquía. Usando identidades falsas, ha invertido en caballos de pura sangre y una instalación ecuestre palaciega, entrando en una industria plagada de fraude y lavado de dinero.

Los funcionarios estadounidenses se negaron a comentar cuando se les preguntó si tenían preocupaciones sobre sus actividades o si entregó un centavo de su fortuna.

Apodado el «Gatsby turco» por su estilo de vida de playboy, Zarrab dirigió una vasta operación de lavado de dinero que canalizó fondos a Irán, en violación de las sanciones de Estados Unidos contra el país del Golfo Pérsico. Los fiscales estadounidenses ofrecieron una estimación conservadora de que su red movió al menos US $ 20 mil millones solo de 2010 a 2015.

Los periodistas rastrearon a Zarrab, de 38 años, hasta Coconut Grove, en Miami, donde ha estado viviendo en un condominio de $ 3.6 millones en un lujoso rascacielos que ofrece vistas panorámicas de los yates que abarrotan las costas de la Bahía de Biscayne .

En julio, los reporteros de OCCRP y Law & Crime observaron a Zarrab mientras caminaba por el estacionamiento de los condominios de Park Grove, hablando en voz alta por su teléfono celular en turco. Después de varios circuitos por la zona, vigilados por un trío de estatuas de hombres de color dorado en las poses de «See No Evil», «Hear No Evil» y «Speak No Evil», se lo llevaron en un Cadillac con chófer. Escalado.

Turquía ya ha confiscado algunos de los activos de Zarrab, y se espera que ceda más a Estados Unidos cuando sea sentenciado. Sin embargo, eso no sucederá hasta después del juicio del banco estatal turco Halkbank, y no está claro cuándo será. Mientras tanto, Zarrab puede permitirse un estilo de vida lujoso, en parte financiado por las transferencias bancarias desde Turquía.

«Durante mucho tiempo me ha preocupado cómo el Departamento de Justicia manejó este caso y la apariencia de interferencia política en nombre de Turquía que influye en la toma de decisiones del departamento», dijo el presidente del Comité de Finanzas del Senado de Estados Unidos, Ron Wyden.

«Este fue el esquema de evasión de sanciones más grande en la historia de Estados Unidos, y la posibilidad de que el sistema financiero estadounidense se esté utilizando para facilitar transacciones indebidas para Reza Zarrab y otros co-conspiradores implicados en el esquema merece la atención inmediata de los funcionarios estadounidenses».

Dos abogados defensores de Zarrab, uno de los cuales le permitió a Zarrab usar su automóvil y su tarjeta de crédito, dijeron que su cliente está cumpliendo con su acuerdo de culpabilidad y que el gobierno conoce «todos los aspectos materiales» de sus actividades.

Zarrab no respondió a las solicitudes de entrevistas realizadas a través de su equipo legal.

Lazos con su antigua vida

Poco más de una semana después del acuerdo de culpabilidad de Zarrab en 2017, los registros corporativos muestran que un miembro clave de su círculo íntimo, el empresario iraní Amir Fathrazi, fundó una nueva empresa turca.

Su presidente fundador fue Sami Al-Bazz, hermano de un abogado turco que se mudó a Nueva York para ayudar con la defensa de Zarrab en diciembre de 2017. Personas familiarizadas con los asuntos del blanqueador de dinero dicen que el abogado, Şems Al-Bazz, ahora trabaja como personal de Zarrab. asistente administrativo en Miami. Ella no respondió a las solicitudes de comentarios.

Fathrazi era accionista de Royal Holding AS, que Zarrab solía lavar miles de millones de dólares para Irán, y su familia está estrechamente alineada con la de Zarrab.

OCCRP identificó al menos una docena de empresas en Irán que involucraban a Fathrazi, su padre u otro pariente como directores junto con miembros de la familia inmediata de Zarrab en los registros corporativos iraníes. Al menos seis están ahora activos.

La nueva empresa turca, Amir Al Gayrimenkul Yatırımları Anonim şirketi, es sobre el papel una empresa de inversión inmobiliaria. Pero al igual que decenas de empresas fantasmas que Zarrab solía mover dinero ilícito, no muestra signos de actividad comercial real. Solo aparecen escasos detalles de sus asuntos comerciales en los registros públicos, y la empresa no tiene un sitio web ni presencia en línea.

Sami Al-Bazz le dijo a OCCRP que Zarrab no tiene ninguna conexión con el negocio en Turquía.

“Es solo bienes raíces, pero no quiero comentar sobre mi negocio”, dijo en una breve conversación telefónica.

Múltiples intentos de llegar a Fathrazi a través de su negocio e individualmente no tuvieron éxito.

Zarrab todavía era un adolescente cuando se asoció con Fathrazi en 2003, según los registros de su negocio de joyería turco, Zafer Kuyumculuk. Las fuerzas de seguridad turcas identificaron posteriormente a uno de sus directores, Ertugrul Bozdoğan, como parte de la organización criminal de Zarrab. Él no pudo ser contactado para hacer comentarios.

Una década más tarde, en 2013, Fathrazi estableció un negocio de refinación de oro en Irán con el padre de Zarrab, Hossein. Tres meses antes, Estados Unidos había multado al mayor Zarrab con 9,1 millones de dólares en relación con un cambio de moneda en los Emiratos Árabes Unidos, que los fiscales identificaron más tarde como parte integral del plan de lavado de dinero de Reza Zarrab. Fathrazi no fue acusado en la acusación de Zarrab.

Peter Sprung, un fiscal federal adjunto retirado que manejó casos criminales complejos en el Distrito Sur de Nueva York, dijo que los arreglos financieros de Zarrab y el aparente contacto continuo con ex colegas de lavado de dinero podrían causar grandes problemas a los fiscales que planean usarlo como testigo contra Halkbank. .

“Si se descubriera que Zarrab actuó de manera deshonesta o fraudulenta, o se asoció con criminales conocidos, o peor aún, cometió un crimen, socavaría seriamente su utilidad como cooperador. Dependiendo de lo importante que sea para el caso [Halkbank], podría dañar gravemente ese caso », dijo Sprung.

El propio Zarrab también podría enfrentar su pena de prisión completa de 130 años y cargos completamente nuevos si el Departamento de Justicia determina que ha incumplido los términos del acuerdo, agregó Sprung.

El abogado de defensa criminal de Zarrab con sede en Nueva York, Robert Anello, diría poco sobre su cliente más allá de rechazar cualquier sugerencia de que Zarrab ha estado involucrado en tratos indebidos desde su acuerdo de culpabilidad.

“Todos los aspectos materiales de lo que el Sr. Zarrab ha estado haciendo en los últimos años… han sido conocidos por el gobierno”, dijo Anello.

«Se han hecho algunas sugerencias de actividad que usted ha caracterizado como lavado de dinero o similar, y en la medida en que se haga tal sugerencia, sería falsa, difamatoria y obviamente perjudicial para el Sr. Zarrab».

Sigue el dinero

Los registros financieros obtenidos por OCCRP indican que el estilo de vida de Zarrab en Florida y su negocio de caballos están siendo financiados por transferencias electrónicas internacionales de empresas y personas dudosas en Turquía sin conexión conocida con el blanqueador de dinero.

En julio de 2020, un hombre en Turquía, Suat Aktas, transfirió $ 78,000 al propietario de la antigua casa de alquiler de Zarrab, que vive en Portugal. Ese cable pasó a través de la sucursal de Manhattan de Standard Chartered Bank, un prestamista británico que procesó más de 1.200 millones de dólares para 10 empresas vinculadas a Zarrab entre 2007 y 2015 .

Cinco días después, Aktas giró $ 10,000 en nombre de Zarrab a un diseñador de interiores del sur de Florida que decoró su condominio y su casa en Davie, una ciudad al noroeste de Miami. El diseñador de interiores dijo que Zarrab se identificó con otro nombre, John Kaplan, y dijo que era de Turquía. Ella dijo que lo dejó como cliente porque era lento para pagar y «las cosas simplemente no parecían estar bien».

Los cables de Aktas enumeran dos direcciones de Estambul en las que no está registrado. OCCRP no pudo ser identificado más a fondo ni localizado para comentarios.

Zarrab organiza pagos incluso pequeños directamente desde Turquía. En julio de 2020, por ejemplo, un hombre de Florida que Zarrab contrató para transportar caballos recibió una transferencia bancaria de Western Union de $ 1,600 iniciada por Uğur Kolcu, un contador con sede en Estambul para una empresa automotriz.

Al mes siguiente, un hombre llamado Erhan Okcuoglu giró $ 3,350 desde Turquía al entrenador de caballos y entrenador de equitación de Wellington, Florida, Endel Ots, quien confirmó que había recibido el pago por las lecciones de equitación que le dio a la exnovia de Zarrab.

Alcanzado en Turquía, Okcuoglu dijo que no conoce a Zarrab y nunca le transfirió dinero. Cuando se presionó, dejó de responder a los mensajes. OCCRP también se puso en contacto con Kolcu a través de las redes sociales, pero inmediatamente borró su cuenta.

Cuando no paga con transferencias electrónicas internacionales, Zarrab ha utilizado una tarjeta American Express platino de límite alto con el nombre de Erich C. Ferrari, el abogado cuya firma maneja la parte de violación de sanciones de la defensa de Zarrab. Los usos de Escalade Zarrab también están registrados a nombre de Ferrari en Washington, DC.

«Sres. Zarrab es mi cliente y mi relación con él es una relación abogado-cliente, y no de naturaleza personal ”, dijo el abogado en una declaración escrita. «Además, cualquier arreglo financiero entre el Sr. Zarrab y yo era adecuado y legal, estaba relacionado con mi representación y / o para proteger su seguridad, y el gobierno está al tanto de ello».

Anello, el abogado de Zarrab con sede en Nueva York, estuvo de acuerdo con su colega y dijo: «No ha habido irregularidades financieras y el gobierno está al tanto de la representación de Ferrari del Sr. Zarrab y su ayuda».

El fiscal federal para el distrito sur de Nueva York, que supervisa la acusación de Zarrab y Halkbank, se negó a comentar.

Pero los abogados que fueron informados por los reporteros sobre lo que se sabe del enredo financiero de Zarrab con Ferrari cuestionaron su propiedad.

Jennifer Rodgers, exfiscal del Distrito Sur de Nueva York, dijo que puede haber razones legítimas para que un abogado defensor ayude a un cliente con los gastos, y que a menudo lo agrega a su factura más adelante. Pero dijo que los tratos financieros que involucran al abogado de Zarrab parecen ser «cosas raras» que sugieren que los fiscales «no estaban siendo tan cuidadosos como deberían».

«Quizás fueron más indulgentes de lo que deberían haber sido en términos de dejarle quedarse más de lo que debería», dijo.

Sprung, quien pasó más de una década en la sección de integridad pública del Departamento de Justicia, dijo que el acuerdo podría volver a perseguir a Ferrari.

“Cuando [Ferrari] se pone de pie y se dirige a la corte, tiene que hablar con autoridad e imparcialidad”, dijo Sprung. «Si [Ferrari] se involucra en transacciones financieras aparentemente incompletas con su cliente, entonces está socavando su capacidad para hacerlo».

Dramas legales de Reza Zarrab

El equipo legal de Zarrab es un verdadero Quién es Quién en los colegios de abogados de Nueva York y Washington, DC, compuesto por al menos 17 abogados consumados y políticamente conectados, particularmente dentro del Partido Republicano de los Estados Unidos.

Esos abogados han incluido a Benjamin Brafman, quien ha representado a personalidades y celebridades del crimen organizado; Paul Clement, ex procurador general de Estados Unidos durante el mandato de George W. Bush; Michael Mukasey, ex juez federal y ex fiscal general, designado para ambos roles por los republicanos.

Pero el abogado más famoso de Zarrab ha sido Rudy Giuliani, ex alcalde de Nueva York y abogado del ex presidente Donald Trump.

En los meses previos al acuerdo de culpabilidad de Zarrab, Giuliani y Mukasey viajaron entre Washington y la capital de Turquía en un intento de negociar un intercambio de prisioneros que habría torpedeado el caso. Ese esfuerzo fallido alimentó múltiples informes de que Trump intentó interferir con el caso de lavado de dinero de Halkbank como un favor al presidente turco Recep Erdogan, a quien el exasesor de Seguridad Nacional John Bolton llamó uno de los «dictadores que [Trump] le agradaban».

Los críticos de Giuliani citaron el episodio como un ejemplo temprano de la «diplomacia en la sombra» del ex alcalde, una frase que se usa con frecuencia para describir las acciones de Giuliani en Ucrania que llevaron al primer juicio político de Trump.

Vida jinete

Hoy, Zarrab está viviendo una buena vida. Su foto para su cuenta de WhatsApp lo muestra mostrando un reloj suizo Richard Mille que se vende por cientos de miles de dólares.

En julio de este año, vivía en un condominio de Miami diseñado por el famoso arquitecto Rem Koolhaas y descrito en los materiales de marketing como parte de «un edificio de condominios de ultra lujo» con techos de 12 pies de altura, baños elegantes y terraza con piscina en la azotea. .

La unidad de tres dormitorios de Zarrab se ofreció en alquiler a $ 10,000 por mes en el pasado y ahora está a la venta por $ 3,65 millones. La publicidad de un agente inmobiliario de Miami muestra varias fotos del interior, incluida una en la que se ve una foto enmarcada de Zarrab y su hija. El agente se negó a decir si Zarrab todavía vive allí. La identidad de su propietario está protegida por una sociedad de responsabilidad limitada de Florida que la compró unas semanas antes de que se le permitiera a Zarrab mudarse a Florida en 2018.

Fuera del condominio, gran parte de la vida de Zarrab en Florida gira en torno a los caballos. Múltiples sitios web de asociaciones de carreras muestran que ha participado en varias carreras de resistencia a campo traviesa en el estado y en lugares tan lejanos como Montana, compitiendo bajo el alias de Richard Ferrari.

Zarrab ha comprado varios caballos en Florida, incluido Sonata MF, un elegante caballo de exhibición de $ 300,000. En agosto, las fotografías mostraban a Zarrab junto al ring cuando Sonata MF ganó un campeonato nacional de doma clásica en un estadio no lejos de Chicago.

Zarrab también está construyendo un complejo comercial estable en Davie. Los registros de propiedad muestran que en septiembre de 2020 una empresa recién formada, Pegasus Equestrian Davie, Inc., compró Twin Horse Farm de cinco acres por $ 1.2 millones.

Pegasus, recientemente rebautizado como Next Level Performance Center, Inc., figura como presidente Aaron Goldsmith, el alias aprobado por el gobierno de Zarrab. No se conoce a su dueño.

Zarrab ahora está terminando una remodelación importante, probablemente multimillonaria, de los antiguos establos, agregando una gran arena cubierta con un edificio de oficinas adjunto, un establo de caballos de 32 puestos y otras instalaciones de alta gama. Según un comunicado de prensa de una firma de relaciones públicas contratada por Next Level Performance, la compañía «también operará un programa de ventas de clase mundial con algunos de los mejores talentos jóvenes de doma y salto en el país».

Hasta hace poco, un letrero en la entrada de los establos enumeraba dos números de contacto: el propio teléfono celular de Zarrab y el número de un bar de narguiles cerrado en Springfield, Virginia, una vez operado por Manuchehr Negahban, un conocido amigo de la familia de Zarrab en Irán que se mudó a Florida para supervisar la construcción y servir como director de la compañía Next Level. No respondió a los mensajes solicitando comentarios.

OCCRP no encontró evidencia de tratos ilícitos en Twin Horse Farm, que aún no ha abierto sus puertas. Pero la industria de las carreras de caballos se ha utilizado durante mucho tiempo para blanquear beneficios delictivos.

A diferencia de los bancos u otras instituciones financieras, la industria equina no está obligada a tener programas de cumplimiento contra el lavado de dinero. Y el valor de un caballo, como una pintura o una escultura fina, es muy subjetivo y fácil de manipular para lavar fondos sucios.

Cecilia Farfán-Méndez, investigadora de la Universidad de California en San Diego que estudia el tráfico de drogas y el lavado de dinero, dijo que las grandes cantidades de dinero involucradas, la facilidad para ingresar a la industria y la dificultad de incautar animales como activos hacen que los caballos sean una perspectiva atractiva para las personas. tratando de ocultar fondos ilícitos.

“La industria equina, en particular aquellas secciones que no están reguladas, son buenas opciones para lavar dinero porque hay mucho efectivo y dinero que se mueve pero no están obligados [a seguir las reglas contra el lavado de dinero]”, dijo.

No está claro cuándo comenzará a funcionar Next Level Performance, aunque la página de Instagram del establo se actualizó recientemente para decir «Apertura en diciembre». Cuando un reportero del Miami Herald visitó el futuro complejo estable después de los informes de los medios turcos sobre la ubicación de Zarrab a fines de octubre, un hombre en la puerta principal cerrada registró a los visitantes potenciales con su teléfono celular mientras los ahuyentaba. Se colocaron nuevos letreros de «prohibido el paso» alrededor de la propiedad.

¿Eres tú, Reza?

La consulta de un reportero del Miami Herald sobre Next Level Performance y su propietario, publicada en un chat grupal ecuestre del sur de Florida, provocó una curiosa respuesta de alguien que pudo haber sido el mismo Zarrab.

A través de las redes sociales, “Bob Mandel” ofreció información importante sobre Zarrab.

La foto de perfil de la cuenta es del modelo Charlie Knepper, y «Bob» rechazó las solicitudes para hablar por teléfono o mensajes de texto, comunicándose solo en inglés deficiente a través de Facebook Messenger.

«Se veía como una persona muy normal, hablamos de caballos y carreras, es muy, muy competitivo y talentoso, casi todas las carreras en las que participa, gana por mucho …», escribió «Bob» sobre Zarrab.

«A la gente que conozco en nuestro mundo le gusta más, en general, es una persona muy humilde que tiene mucho valor añadido para la resistencia en los EE. UU. Y para el equipo de EE. UU.»

«Bob» no respondió a una pregunta puntual sobre la vida personal de Zarrab, pero unos días después, el abogado defensor de Zarrab, Robert Anello, llamó al reportero para quejarse de la pregunta, que se le había hecho solo a «Bob».

Ocultos a plena vista

La OCCRP obtuvo una foto de una tarjeta de autorización de empleo de EE. UU. Con fecha del 8 de mayo de 2020. La tarjeta, emitida por el Servicio de Aduanas e Inmigración y enviada por correo a la oficina local del FBI en Nueva York, muestra una foto de Zarrab con chaqueta y corbata con su fecha de nacimiento real. y verdadero país de nacimiento, Irán.

El nombre de la tarjeta: Aaron Goldsmith.

Florida emitió una licencia de conducir a Aaron Goldsmith, y Zarrab usó el nombre para abrir cuentas bancarias e incorporar su negocio de caballos.

Sin embargo, Zarrab se esconde mal. El Cadillac Escalade registrado a nombre de Erich Ferrari todavía tiene las mismas placas de matrícula del Distrito de Columbia que tenía cuando un periódico turco publicó fotografías de Zarrab usándolo en la ciudad de Nueva York hace tres años, lo que facilita la determinación de la verdadera identidad de Aaron Goldsmith.

En Miami y en el mundo de los caballos, Zarrab suele conocerse con el nombre de Richard Ferrari. Zarrab enumeró lo que parece ser una combinación de los dos nombres, «Aaron Goldsmith (Richard)», en una página de Facebook eliminada recientemente que mostraba fotos de él y de varios asociados o empleados en competencias ecuestres. Entre los amigos de las redes sociales de Aaron y los seguidores de Next Level Performance se encontraba una celebridad que alguna vez estuvo comprometida con Zarrab, sus familiares y asociados en Turquía.

Su verdadera identidad y su alias de Richard Ferrari también han aparecido en registros públicos.

Mientras conservaba su condominio en Miami, Zarrab vivió durante ocho meses en Davie, compartiendo una casa de lujo con un entrenador de caballos profesional de 29 años, a quien OCCRP no identifica por su seguridad. El 13 de mayo de 2021, la mujer se puso en contacto con la policía de Davie para informar que «le preocupa que le pueda pasar algo por culpa de Reza».

La mujer les dijo a los oficiales que conoció al hombre que conocía como Richard Ferrari a mediados de 2020. Pronto vivieron juntos en una amplia casa de cinco dormitorios con una piscina en Jockey Circle, en la comunidad cerrada de Woodbridge Ranches, a 10 minutos a pie de sus establos.

La relación se agrió en febrero cuando ella «se encontró con la identificación personal de Reza y se enteró de su nombre real», escribió un oficial de policía de Davie en un informe. “Luego investigó un poco y se enteró de que Reza había sido arrestada en el pasado por lavado de dinero y otros cargos”.

El oficial puso el nombre verdadero, la fecha de nacimiento y el número de teléfono celular de Zarrab en su informe. La policía de Davie no dijo si hubo alguna investigación de seguimiento.

Después de la ruptura y el regreso de Zarrab a su condominio en Miami, la mujer llamó dos veces a la policía a Jockey Circle para investigar actividades o ruidos sospechosos, y les dijo a los oficiales que creía que Zarrab la estaba acosando. Ella se negó a comentar para este artículo.

Cuando Zarrab abrió cuentas de Facebook para Aaron Goldsmith y para el Next Level Performance Center en julio, una de sus primeras publicaciones fue una declaración de que estaba en una nueva relación con un entrenador de caballos de 22 años. Ella no respondió a las solicitudes de comentarios.

Investigación adicional de Sharad Vyas y Lara Dihmis de OCCRP, Jay Weaver del Miami Herald y Denise Hassanzade Ajiri.


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