Empresario venezolano Alejandro Betancourt figura en investigación de corrupción vinculado a compañías en Luxemburgo

Mientras Venezuela caía en la ruina, Alejandro Betancourt López viajaba por Europa en su avión privado, haciendo inversiones de alto perfil en una empresa española de gafas de sol y un banco en Senegal.

Pero el estilo de vida de altos vuelos de Betancourt pronto podría estar enraizado.

Según una investigación de Nathan Jaccard (OCCRP), Antonio Baquero (OCCRP), Jay Weaver (Miami Herald), Antonio Delgado (Miami Herald) y Kevin G. Hall (McClatchy) difundida por OCCRP, aunque hasta ahora ha logrado eludir los cargos penales presentados contra sus asociados, quienes están acusados ​​de saquear la riqueza petrolera de su país, fuentes en Estados Unidos y España dicen que las autoridades están investigando al bien conectado empresario venezolano, que hizo una fortuna en el sector eléctrico a través de contratos sin licitación del gobierno del fallecido Hugo Chávez.

Ahora, los periodistas han descubierto una red de empresas con sede en Luxemburgo conectadas a empresas en el centro de una investigación global sobre la corrupción en Venezuela.

Uno de los asociados más cercanos de Betancourt, Francisco Convit, está huyendo de las autoridades estadounidenses, buscado por su presunto papel en una conspiración para lavar $ 1.2 mil millones en fondos malversados ​​de la compañía petrolera estatal venezolana Petróleos de Venezuela, SA (PDVSA). Convit encabezó empresas en diferentes países que movieron dinero de varios esquemas corruptos, incluido uno en el que él y Betancourt supuestamente cobraron de más al gobierno $ 2.9 mil millones para construir plantas de energía.

Muchas de esas empresas y sus jurisdicciones son conocidas por funcionarios estadounidenses, que comenzaron a investigar a Convit y otros por presuntamente lavar dinero del petróleo en Miami a través de bancos estadounidenses. Las autoridades sabían que algunos fondos ilícitos se transfirieron desde Venezuela a países europeos y una parte terminó en Luxemburgo.

Pero no pudieron vincular a Convit o Betancourt con este dinero, dijo una fuente familiarizada con la investigación al Miami Herald, que colaboró ​​con OCCRP en esta historia.

Ahora, como parte del proyecto OpenLux, los periodistas han descubierto cuatro empresas luxemburguesas controladas por Betancourt.

Una de estas firmas fue creada por una compañía holandesa dirigida por Convit, y las cuatro están conectadas a compañías en otros lugares que controlan los dos hombres y que están bajo investigación por lavado de dinero.

Al menos tres de las empresas luxemburguesas recién descubiertas realizaron transacciones financieras con empresas investigadas por las autoridades estadounidenses, lo que plantea la cuestión de si formaban parte de la misma red.

Sobre el proyecto

En los últimos años, Luxemburgo ha estado bajo presión para cumplir con los requisitos de la Unión Europea para identificar a las personas que controlan empresas dentro de sus fronteras, incluso si sus nombres no aparecen en los documentos de registro. En 2019, el pequeño país encajado entre Francia, Alemania y Bélgica hizo público un registro parcial de beneficiarios reales de empresas.

Luxemburgo limitó su iniciativa de manera crítica: el registro se creó de modo que solo se pudiera buscar por el nombre de la empresa o el número de registro; no permite búsquedas con los nombres de las personas propietarias de las empresas, lo que les permite mantener un grado de secreto.

Para evitar esto, el periódico francés Le Monde logró extraer 3,3 millones de registros de la plataforma en línea del registro y luego colaboró ​​con el equipo de datos de OCCRP para que se pudieran buscar. Esto permitió a los periodistas de todo el mundo buscar en el registro por nombre por primera vez, lo que les permitió identificar las empresas de Luxemburgo controladas por Betancourt.

Alejandro Rebolledo, un abogado venezolano y experto en lucha contra el lavado de dinero, dijo que Luxemburgo es un lugar ideal para que personas como Convit y Betancourt escondan efectivo ilícito. Utilizaron el país, junto con otras jurisdicciones opacas, para establecer empresas y mover fondos entre ellas, dijo.

“Esta es una red de empresas que crea capas para transferir dinero con el fin de diversificarlo y ocultarlo”, dijo Rebolledo.

Betancourt sostiene que no ha hecho nada malo.

«Señor. Los activos y fuentes de dinero de Betancourt son perfectamente legales ”, dijo su abogado, Jon Sales, en un comunicado al Miami Herald.

“No están ocultos. De hecho, su interés en Luxemburgo se revela públicamente para que todo el mundo lo vea. Es un empresario legítimo y muy exitoso que no ha violado ninguna ley.

Los bolichicos

Convit y Betancourt fueron amigos de la infancia y asistieron juntos a la exclusiva escuela Instituto Cumbres en Caracas. Cuando alcanzaron la mayoría de edad, Chávez, un ex teniente coronel del ejército, había llegado al poder y había lanzado una serie de amplias reformas socialistas.

Chávez llamó a su movimiento una “Revolución Bolivariana”, en honor al héroe nacional venezolano Simón Bolívar, un general del siglo XIX que llevó a varios países a la independencia de España. Pero la revolución pronto se vio envuelta en corrupción , y la situación solo empeoró con Nicolás Maduro, quien asumió la presidencia cuando Chávez murió en 2013.

Venezuela se encuentra ahora sumida en una crisis política, económica y humanitaria. La escasez de alimentos, medicamentos y puestos de trabajo, junto con las brutales represiones contra quienes se oponen al gobierno, han llevado a más de 5 millones de personas a huir del país.

Muchos de los problemas de la nación rica en petróleo están relacionados con la corrupción. Aquellos que saquearon las arcas de Venezuela bajo Chávez y Maduro fueron conocidos irónicamente como «boligarcas», mientras que una camarilla de élite de jóvenes bien conectados, incluidos Convit y Betancourt, fueron bautizados como los «Bolichicos».

En su sitio web , Betancourt atribuye su ascenso en el mundo empresarial al «espíritu empresarial», pero no menciona el considerable impulso que recibió a través de contactos en la cúpula del gobierno venezolano.

Betancourt aún no tenía 30 años cuando cofundó Derwick Associates, una empresa venezolana que dirigía Convit, que recibió contratos para construir centrales eléctricas directamente de empresas administradas por el gobierno de Chávez, sin pasar por un proceso de licitación competitivo. Derwick luego cobró de más al gobierno en 2.900 millones de dólares, según un informe del capítulo venezolano del grupo anticorrupción Transparencia Internacional.

Derwick Associates, junto con empresas hermanas en jurisdicciones como Panamá y Delaware que son objeto de numerosas acusaciones de corrupción, se encuentran en el centro del imperio empresarial transnacional de los Bolichicos. En una serie de maniobras financieras cuestionables, algunas de sus ganancias de los acuerdos de electricidad y petróleo se canalizaron a cuentas bancarias suizas y a empresas conectadas en Barbados, Panamá y Luxemburgo.

La versión de búsqueda del registro de Luxemburgo revela cuatro empresas propiedad de Betancourt que tienen vínculos con empresas de Derwick. Una empresa clave es Latin American Ventures, que recibió activos hace cinco años de una firma de Derwick en Barbados. La transferencia se realizó a través de la denominada contribución en especie, que describe un aumento de capital no en efectivo, sino por otros medios.

En 2011, apenas un año después de que Betancourt entrara en el negocio de la electricidad, él y Convit habían aparecido como directores de una nueva compañía, Derwick Oil & Gas Corporation, registrada en Barbados. Usando esa compañía, lograron ganar discretamente una parte de los derechos de siete bloques petroleros de Petrozamora en la región venezolana del lago Maracaibo, como parte de una empresa conjunta con la institución financiera rusa Gazprombank.

Algunas ganancias petroleras de Petrozamora se transfirieron luego a Latin American Ventures, que se incorporó en Luxemburgo en 2015 con un capital de $ 100,000. A fines de ese año, se habían movido grandes sumas de Derwick Oil & Gas, y las cuentas de Latin American Ventures rebosaban más de 253 millones de dólares.

Sobre el papel, Latin American Ventures es propiedad de una fundación holandesa llamada Stichting Administratiekantoor DOG. El director de la fundación fue Convit hasta que se fue en septiembre de 2018, dos semanas después de que Estados Unidos lo acusó de conspiración para cometer lavado de dinero.

El puesto lo ocupó Orlando José Alvarado Moreno, actor clave en el imperio empresarial de los Bolichicos. Alvarado ha sido director de Derwick en Caracas y aparece como directivo en tres de las empresas de Betancourt en Luxemburgo.

Operación Money Flight

Latin American Ventures también recibió un préstamo de $ 5,5 millones de una empresa llamada Vencon Holdings Investment Inc., que recibió fondos estatales venezolanos malversados, según una investigación que las autoridades estadounidenses denominaron «Operación Money Flight».

Vencon es una empresa de las Islas Vírgenes Británicas vinculada a Convit y a otra persona a quien las autoridades estadounidenses se refieren en su denuncia penal como «Conspirador 2». El Miami Herald en noviembre de 2019 informó que el «Conspirador 2″ había sido identificado como Betancourt.

Ahora, un funcionario de justicia español le ha dicho a OCCRP que Betancourt también ha llamado la atención de las autoridades de ese país. Testigos han nombrado a Betancourt como co-conspirador en un plan para desfalcar y lavar fondos de PDVSA.

“Hay personas investigadas tanto en España como en Estados Unidos que, en sus respectivas declaraciones a las autoridades, están implicando a Betancourt en defraudar a PDVSA”, dijo la fuente, agregando que Betancourt está bajo investigación por malversación de “cientos de millones de dólares. »

Las autoridades estadounidenses también están investigando a personas que creen que explotaron un sistema de cambio de moneda que el gobierno venezolano implementó de 2003 a 2019, para ayudar a las industrias consideradas importantes para el interés nacional.

El gobierno implementó el sistema para mitigar los daños causados ​​por la caída de la moneda venezolana, el bolívar. Se permitió a las empresas seleccionadas comprar dólares estadounidenses a tasas bajas para importar materiales. Pero el sistema rápidamente se vio plagado de corrupción, y los beneficiarios intercambiaron esos dólares en el mercado negro a grandes márgenes.

Los investigadores estadounidenses que examinaban la estafa del cambio de divisas solicitaron registros bancarios suizos de empresas como IPC Investments Corp, una firma de Barbados vinculada a Betancourt, y Vencon, según el sitio web suizo de informes de investigación financiera Gotham City. Las empresas solicitaron a los tribunales que bloqueen la solicitud, pero el Tribunal Federal Suizo ordenó la divulgación de los registros bancarios.

El Tribunal dijo en su sentencia que las empresas formaban parte de una operación que, “gracias a pagos corruptos hechos a funcionarios venezolanos … se habrían malversado más de 4.500 millones de dólares estadounidenses … principalmente a través de cuentas abiertas en Suiza”.

Si bien el tribunal no nombró a IPC Investments Corp ni a las otras compañías, Gotham City las reveló más tarde .

Los balances de Latin American Ventures muestran que transfirió 16 millones de euros a IPC Investments Corp, llamándolo amortización del préstamo.

Betancourt ha utilizado IPC Investments Corp como un vehículo para invertir en una compañía petrolera canadiense, Frontera Energy Corporation, así como en BDK Financial Group, un banco de Luxemburgo que opera en África Occidental. IPC Investments Corp ha transferido dinero a otra de las firmas registradas en Luxemburgo de Betancourt, Gainsboro Developments.

Gainsboro incluye al asociado de Betancourt en Caracas, Alvarado, como miembro de la junta. La firma ha sido utilizada como intermediaria para transferir dinero entre las compañías offshore de los Bolichicos.

Otra firma registrada en Luxemburgo, Ming International, recibió un préstamo de 53 millones de euros de IPC Investments Corp. También tomó un préstamo del Centro Tecnológico de Turbinas, una empresa venezolana vinculada al sector eléctrico y de Derwick Associates.

Gafas de sol y vuelos privados

A través de Ming, Betancourt gestiona el 65 por ciento de las acciones de una firma propietaria de Hawkers, una empresa española de gafas de sol que dirige Betancourt.

La fuente cercana a la investigación estadounidense sobre dinero del petróleo robado le dijo al Miami Herald que estaba al tanto de las inversiones de Gainsboro y Ming en Andorra, España y Suiza, pero los funcionarios no habían conectado directamente a esas empresas con Luxemburgo.

Dijo que los investigadores no sabían nada de Latin American Ventures ni de O’Hara Financial SA, otra empresa registrada en Luxemburgo que incluye a Alvarado como auditor.

A través de O’Hara Financial SA, Betancourt posee un Dassault Falcon 2000, un jet ejecutivo con el número de cola N717FM. Según los datos de ADSB-Exchange , una base de datos cooperativa de seguimiento de vuelos, el Falcon ha volado con frecuencia en los últimos dos años.

A principios de 2020, antes de que la pandemia de COVID-19 detuviera la mayoría de los viajes aéreos, el avión registró dos docenas de vuelos dentro de Europa. En 2019, el Falcon realizó más de 70 viajes a ciudades europeas, incluida Moscú. Los inversores rusos tienen muchos vínculos comerciales estrechos con los venezolanos, incluso con Betancourt y Convit, a través de su anterior contrato de explotación del campo petrolero Petrozamora con Gazprombank.

Hacia fines de ese año, el 3 de noviembre, el Miami Herald publicó el primer artículo que revelaba que Betancourt era el «Conspirador Número 2».

El 12 de noviembre, Altea Services, sociedad que administraba las cuentas de tres de las cuatro empresas vinculadas a Betancourt, dimitió y renunció a su contrato de domiciliación.

Al día siguiente, el avión de Betancourt voló a Luxemburgo.

Altea no respondió a una solicitud de comentarios, pero según la ley de Luxemburgo, se recomienda a los administradores que rescindan un acuerdo de domiciliación si se infringe de alguna manera la ley que regula las empresas comerciales, según el bufete de abogados con sede en Luxemburgo Martin Avocats.

Muchos de los vuelos de Betancourt fueron probablemente viajes de negocios, pero algunos seguramente fueron por placer. El Falcon ha volado a ciudades europeas como Ámsterdam, Atenas y Roma, y ​​aterrizó en las Azores, un pintoresco grupo de islas portuguesas y destino turístico.

Mientras Betancourt viajaba por Europa, su país de origen se desmoronaba. A medida que el dinero fluía desde Venezuela hacia compañías extraterritoriales y cuentas controladas por una pequeña élite, la mayoría de la población estaba comprometida en una lucha desesperada por sobrevivir.

El año pasado, el Programa Mundial de Alimentos de las Naciones Unidas informó que uno de cada tres venezolanos no tiene suficiente para comer. Según el Fondo Monetario Internacional, la cantidad de personas que viven en la pobreza extrema aumentó del 10 por ciento en 2014 al 85 por ciento en 2018.

Rebolledo, el experto venezolano en lucha contra el lavado de dinero, acogió con satisfacción cualquier sanción o cargo de corrupción contra los bolichicos, y agregó que sus estilos de vida son sorprendentes considerando el terrible estado de su país.

“Esos supuestos empresarios deberían estar en una lista que no les permita seguir pavoneándose con su extravagancia mientras nuestro pueblo se muere de pobreza”, dijo.

Lea la investigación completa aquí

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